Pontarlier, capitale de l'absinthe

Pontarlier, capitale de l'absinthe

Usines Pernod actuellement chocolaterie Nestlé

Les années d'absinthe

C'est en 1805 que Henri Louis Pernod, venant de Suisse, installe la première distillerie d'absinthe à Pontarlier.
La production se développe rapidement et la "Fée Verte" est distribuée dans toute la France puis dans le monde entier. La crise de la vigne due au phylloxéra et au mildiou fait monter le prix du vin et baisser sa consommation au profit de l'absinthe, meilleur marché.

Durant tout le XIXème siècle, l'industrie de l'absinthe marque de son empreinte le développement de la ville, la vie quotidienne de ses habitants et la politique locale. Au début du XXème siècle, Pontarlier compte une vingtaine de distilleries qui emploient plus de 3000 personnes (pour une population de 8000 âmes). La production annuelle dépasse les 100 000 hectolitres (soit la moitié de la production mondiale). En 1906, la ville compte 111 bistrots, soit 1 pour 26 consommateurs potentiels... il faut dire qu'à cette époque, Pontarlier est un centre d'entraînement de l'Armée Française et accueille chaque été près de 10 000 artilleurs !

 

L'interdiction

Mais Pontarlier, si elle figure dans le peloton de tête de la consommation d'absinthe par habitant, est devancée par Marseille ou le département du Var. Un véritable problème de santé public se pose à l'échelle nationale. Opposants et partisans de l'interdiction, ces derniers appuyés par de puissants lobbies viticoles, s'affrontent jusque dans les allées du Parlement.

En 1915, l'absinthe est frappée d'interdiction en France, ce qui sonne le glas des distilleries locales, et la fée verte sombre peu à peu dans l'oubli.

Esprit de l'absinthe es-tu là ?

La mémoire de l'absinthe est cependant perpétuée au fil de décennies et à travers le monde par un petit nombre de collectionneurs et d'historiens passionnés. En 1984, le Musée municipal de Pontarlier inaugure la première exposition importante consacrée à l'univers de l'absinthe et à son histoire et lui consacre aujourd'hui une large place.

En se promenant à Pontarlier, il est encore possible de capter cet esprit de l'absinthe, en chinant chez les antiquaires et les brocanteurs les objets à l'esthétisme si caractéristique (fontaines, verres et cuillères à absinthes, tableaux et affiches originales) ou bien encore en visitant les dernières distilleries héritières de cette histoire :

Le retour de l'absinthe à Pontarlier 

Suite à de nombreuses expérimentations et une évolution récente des réglementations nationales et européennes, c'est grâce à la Distillerie Guy (en partie) que l'absinthe est réhabilitée en 2001.

Le saviez-vous ?

Depuis le 17 mai 2011 en France : abrogation de la loi du 16 mars 1915 et autorisation d'appeler Absinthe tous les produits qui se nommaient auparavant spiritueux à base d'Absinthe.

Pour en savoir plus

Site internet de l'association des amis du Musée de Pontarlier
(commande en ligne de rééditions d'affiches publicitaires et de cuillères à absinthe, organisation de manifestations autour de l'absinthe).